Dos rusos pioneros en enseñar matemática y física en la Universidad Central de Venezuela

Profesores de la Facultad de Ciencias de la UCV. Nicolás Szczerban es el primero sentado a la izquierda. Fuente: Carlos Herrera (1959-1960)

Profesores de la Facultad de Ciencias de la UCV. Nicolás Szczerban es el primero sentado a la izquierda. Fuente: Carlos Herrera (1959-1960)

El matemático Anatol Zagustin y el físico Nicolás Szczerban eran parte de esa pléyade de extranjeros que se sembraron en Venezuela después de la Segunda Guerra Mundial y contribuyeron a su desarrollo científico.

“Entre la inmigración rusa y soviética vinieron también científicos, gente como el matemático aplicado Anatol Zagustin y sus hijos Elena y Konstantin, todos ellos profesores de la Facultad de Ingeniería de la Universidad Central de Venezuela (UCV); y los físicos Nicolás Szczerban, de Ucrania, y Danil Toradse, de la República de Georgia”. 

El texto citado es de José Álvarez Cornett, quien adelanta el proyecto VES, una propuesta que busca rescatar la memoria intelectual de aquellos extranjeros que llegaron a Venezuela y significaron algo para el desarrollo del país. “La misión del proyecto es construir desde la web los perfiles biográficos de un conjunto de científicos y tecnólogos que vinieron a Venezuela y echaron raíces en el país y una selección de científicos y tecnólogos venezolanos que se fueron a otras latitudes, en donde se establecieron, y lograron surgir y cosechar éxitos”. 

 El profesor ruso Anatol Zagustin Berezina, ingeniero civil y matemático. Fuente: José Álvarez Cornett, proyecto VES

Anatol Zagustin y Nicolás Szczerban forman parte de esa pléyade que contribuyó al desarrollo de las facultades de Ingeniería y Ciencias de la UCV. Ambos profesores llegaron a Venezuela después de la Segunda Guerra Mundial. Según Álvarez Cornett, en el libro Primeros tiempos de la Facultad de Ciencias de la Universidad Central de Venezuela, escrito por Helga Lindorf, se les incluye en una lista de los primeros 30 profesores de la Escuela de Física y Matemáticas (1957-1963).

Fundada el 13 de marzo de 1958 la facultad funcionó primero como Escuela de Ciencias, dependiente de la Facultad de Ingeniería.  

Un entusiasta de las computadoras

Anatol I. Zagustin Berezina, su nombre completo, nació el 20 de septiembre de 1906 en algún lugar de la Unión Soviética. Fue ingeniero de profesión. Tuvo dos hijos: Helena Zagustin Isaenko y Konstantín Zagustin Isaenko, quienes también fueron ingenieros.

 Nicolás Szczerban (bata blanca) con algunos estudiantes. Fuente: José Álvarez Cornett, proyecto VES

“Fue ingeniero civil, matemático aplicado, con gran afición y desempeño en el ajedrez, quien desde 1952 fue profesor de teoría de la elasticidad, variable compleja, cálculo de estructuras y, luego, en cálculo numérico en el Departamento de Estructuras, Escuela de Ingeniería Civil”, expone Álvarez Cornett, quien precisa además que no ha encontrado datos sobre su ciudad de origen o dónde estudió.

“Sabemos por varias referencias que era un refugiado de la Unión Soviética que emigró a Venezuela sin tener la documentación que avalara sus estudios, aunque, claro está, si tenía el conocimiento necesario”. 

En la década de 1950 es señalado como un entusiasta en el manejo de computadoras, en una entrevista a Eduardo Arnal, decano de la Facultad de Ingeniería en 1954, publicada en el libro Historia de la ingeniería estructural en Venezuela. “Fue en la Facultad de Ciencias (formalmente la Escuela de Ciencias) cuando dependía de la Facultad de Ingeniería, en los años en que yo era decano, se logró un acuerdo con IBM para tener una IBM 1620. Los programas se cargaban físicamente mediante unas gavetas, según  el programa fuera Fortran, Cobol u otro. Luego se llegó a la conclusión que la facultad necesitaba su propio computador y se compró una Burroughs 5500, la cual usaba lectora de tarjetas y cintas. En torno a esa máquina se agruparon los entusiastas ya mencionados así como el profesor Vicente Alonso Fernández y Anatole Zagustín, que sabía muchísimo de cálculo numérico”.

Anatol Zagustin publicó dos libros en 1953 y 1958. Las notas de sus cursos fueron editadas por la editorial de la UCV en los años 1973 y 1978. “La mayoría de los trabajos del profesor Zagustin están en el área de teoría de elasticidad, resistencia de materiales y flujos turbulentos”.

Emigró a Estados Unidos y se radicó en el estado de California. Sus hijos fueron profesores de la California State University. Murió a los 85 años, el 25 de abril de 1992, afectado por cáncer de laringe y en situación bastante crítica, según lo reseñó el diario Los Ángeles Times. Contribuyó al desarrollo de la mecánica aplicada en el país y a la formación de muchos profesionales de la Ingeniería, en la opinión de Álvarez Cornett. 

Construyó los primeros equipos para enseñar física

 

Nicolás Szczerban diseñó y construyó equipos para el Laboratorio de Física de la Universidad Central de Venezuela (UCV). Fuente: José Álvarez Cornett, proyecto VES

Nicolás Szczerban Slobodzinska nació el 19 de diciembre de 1910 en Yelets, una ciudad rusa ubicada a 350 kilómetros de Moscú. Muy joven emigró a Vinnytsia, ciudad de Ucrania, donde a los 14 años comenzó sus estudios.

Según el artículo Dos físicos, dos vidas y dos universidades: Rafael Grinfeld y Nicolás Szczerban, del Proyecto VES, prestó servicio militar en el frente de Manchuria y regresó para culminar sus estudios de Física y Matemáticas. Dio clases en el instituto técnico de Ladyzhyn entre 1936 y 1939. “Un resumen muy corto del resto de su vida diría que tuvo mucha suerte: en la Segunda Guerra Mundial ni los alemanes ni los partisanos lo mataron y logró emigrar a Venezuela con su esposa Zinaida Dolinde Szczerban y sus dos hijos, Eugenio y Wladimir”.

En 1948 Szczerban llegó al país con su familia, sin posesiones y sin conocer el idioma. Trabajó como ayudante de topógrafo y luego para una compañía telefónica que hizo unos trabajos para la UCV. Allí recibió en 1949 la propuesta de incorporarse como profesor en el Laboratorio de Física, de la Facultad de Ciencias, y construir equipos para la docencia.

El argentino Rafael Grinfield, para el momento jefe del Departamento de Física, lo citó en un informe escrito para el decano Rafael De León. “En los cursos inmediatos se emplearon algunos aparatos que habían sido construidos en la facultad por el profesor Nicolás Szczerban, y otros equipos obtenidos en préstamo de los liceos Andrés Bello y Fermín Toro”.

Fue profesor titular de física. En 1973 se jubiló. Murió en Caracas aquejado por el Alzheimer el 21 de enero de 1999.

Álvarez Cornett indica que en 2011 su esposa Zinaida regresó a Ucrania y se reencontró con la familia después de 70 años sin tener contacto. Visitó el instituto técnico donde Nicolás Szczerban estudió y enseñó.

Enlaces

Proyecto VES

Anatol Zagustin Berezina (1)(2) 

Artículo: Dos físicos, dos vidas y dos universidades: Rafael Grinfeld y Nicolás Szczerban lea aquí