Su formación fue muy rica, ya que aprendió de prominentes científicos del campo de la Química tanto en San Petesburgo, como París y Berlín.

En 1905 recibió la invitación para un ambicioso proyecto educativo del Imperio ruso. Se trataba de preparar un material didáctico que se repartiría en todas las escuelas y que documentaría la enorme diversidad de histórica, cultural y tecnológica del Imperio. El trabajo de Prokudin Gorskii era obviamente el de generar dicho material en forma de fotografías en color.

Tripulación del buque de vapor Sheksna, perteneciente al Ministerio de Comunicación y Transporte (1909). (Fuente: Biblioteca Digital Mundial)

Un proyecto de tales dimensiones no podía llevarse a cabo sin el apoyo directo del Zar Nicolás II, que no solo allanó todas las trabas burocráticas que Prokudin Gorskii pudiera moverse libremente por todo el territorio (incluyendo zonas restringidas), sino que además, puso a su disposición un vagón de tren dotado de cámara oscura y equipado con todos los extras.

El Capitán Andréi Petrov Kalganov posa con su hijo y su nieta en una fábrica de armas de Zlatoust (1910). Kalganov, de 72 años en la foto, fue jefe de la planta durante 45, testigo que pasó a las dos siguientes generaciones. Además,  el Capitán tuvo el privilegio de ofrecer pan y sal (ceremonia tradicional eslava de bienvenida todavía vigente, incluso para los cosmonautas) al mismísimo Zar Nicolás II. (Fuente: Biblioteca Digital Mundial)

Su trabajo le tuvo recorriendo hasta 1915 el Imperio, documentando todo lo que visitaba con imágenes. Se trató de un titánico esfuerzo para dar a conocer la magnitud de una nación a sus habitantes con todo lujo de detalles.

 
Observación de un eclipse solar (1 de Enero de 1907) cerca de la estación Cherniaevo en las montañas de Tian Shan, sobre las minas de Saliuktin (Estepa de Golodnaia). Nótese el código de colores fijado en la yurta (cabaña mongola) que servía para comparar los cambios de iluminación en estas observaciones. (Fuente: Biblioteca Digital Mundial)

Nada más enterarse de la muerte del Zar y su familia, Prokudin Gorskii abandonó Rusia en 1918 para establecerse en París, donde falleció en 1944. El fruto de su duro trabajo, custodiado por sus herederos vio la luz en 1948, cuando la Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos lo compró. En 2001 estos contenidos fructificaron en una exposición llamada “El Imperio que fue Rusia”.

 

Construcción de un puente ferroviario (1915). (Fuente: Biblioteca Digital Mundial)

La técnica empleada por Prokudin Gorskii era muy ingeniosa. Se trataba de tomar tres fotos empleando un filtro de color diferente. Los colores escogidos no eran otro que los denominados primarios (rojo, verde y azul), a partir de los cuales se pueden construir todos los demás. De esta manera, al proyectar las tres fotos monocromáticas se podía reconstruir la imagen con el color original.


Proceso empleado por Prokudin-Gorskii para obtener fotos a color a partir de tres imágenes monocromáticas. (Fuente: The Empire that was Russia)

Este modelo de representación, denominado síntesis aditiva, es conocido la actualidad como RGB (Red, Green, Blue) y tiene su implementación en el denominado píxel, la unidad de representación gráfica más pequeña en Informática. Cada píxel se divide a la vez en tres subpíxeles: rojo, verde y azul. A su vez, cada subpíxel brilla con una determinada intensidad.

Especialmente en la programación web, se emplea la codificación hexadecimal del color para especificar la intensidad de cada subpíxel. Ésta consiste en combinar tres códigos de dos dígitos para expresar las diferentes intensidades de los colores primarios (la intensidad de cada color va de 00 a FF). A continuación pueden verse algunos ejemplos:

•    Negro: #000000
•    Azul: #0000ff
•    Fucsia: #ff00ff
•    Gris: #808080
•    Lima: #00ff00
•    Marrón: #800000
•    Oliva: #808000
•    Púrpura: #800080
•    Rojo: #ff0000
•    Plata: #c0c0c0
•    Blanco: #ffffff
•    Amarillo: #ffff00

Como se puede apreciar, la invención de Prokudin Gorskii fue innovadora al llevar el color a todos los rincones de Rusia y mostrar a sus habitantes la grandeza de su nación con todo lujo de detalles. Por otro lado, su mismo principio de definición de los colores es el empleado en la actualidad para la representación digital de imágenes.  

Está demostrado que en muchos casos, los avances científico-tecnológicos no tienen porqué siempre partir de futuribles que no terminan de llegar, basta con detenerse un poco y echar la mirada atrás.

MÁS INFORMACIÓN

Biblioteca Digital Mundial (en la que están todas las fotos de Prokudin Gorskii)
http://www.wdl.org/

Galería de fotos de Prokudin-Gorskii en Flikr
http://www.flickr.com/photos/prokudin-gorsky/

Pase de diapositivas con las fotos y ambientada con música tradicional rusa
http://www.youtube.com/watch?v=m9whSGnoge4

“The Empire that was Russia” (web de la exposición)
http://www.loc.gov/exhibits/empire/

Códigos de colores para HTML (programación web)
http://html-color-codes.info/codigos-de-colores-hexadecimales/